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By Francisco Leguizamón, D.B.A.

A couple of months ago, I was fortunate enough to hear Bernardo Klisberg speak, a Latin American citizen who, along with Amartya Sen, a Nobel Prize winner in Economics in 1998, wrote the book “First the People.” The book examines the problems of the globalized world based on the ethics of development. As a volunteer with Habitat for Humanity Costa Rica, I was interested to hear the words of an expert in the subject and to share this with my colleagues. I think that everyone who attended was not only impressed but highly motivated to promote volunteerism in all its possible forms.

Indeed, during the conference, Klisberg made a sincere argument for volunteerism in Latin America. His statements, conclusions and recommendations weren’t rhetorical, but research-based and carefully developed. He continued with a brief comment about something he called, “The Seven Theses on Volunteerism in Latin America.” Klisberg began by positioning us in front of an apparent paradox regarding volunteers. “If they have no economic incentives, nor influence in the market, what can we expect of them? In the view of the most orthodox economists, what we can expect will be marginal and, by definition, almost entirely inefficient.”

From this statement, he proposed a way to resolve the paradox through a lucid, powerful, inviting, unconventional role of volunteerism in Latin America, and its contribution to development.

Volunteerism is a major producer of goods and social services. It is estimated that in Latin America there are one million organizations supported by volunteer work, acting in different fields: emergency services, basic necessities, environment, training, human rights, peace processes and more. The region, prone to frequent and varied conflict, is thus a fertile ground for volunteerism. In Brazil, the societal contribution from volunteerism exceeds 2% of the Gross Domestic Product. Recently, the president of Costa Rica, Dr. Oscar Arias, recognized the labor of Habitat for Humanity Costa Rica during the inauguration ceremony of the Drum Project. A contribution by Florida Beverages, coupled with over one thousand volunteers, helped to resolve the housing problem for the victims of the recent Cinchona earthquake.

Volunteerism is a builder of social capital. According to Albert Hischaman, the more social capital is used, the more it grows. In his words, “love or citizenship are not limited resources, or fixed, such as other factors of production. These are resources whose availability, far from diminishing, increases with employment.” Costa Rica in general, and Habitat for Humanity in specific, is a good demonstration of the ability of its people to respond with force and speed to their countrymen in situations of need.

It’s a fallacy to position government and volunteerism against each other. The state, by definition, is considered largely responsible for attention to social causes. Latin American history has taught us that this responsibility has not been sufficient for achieving the purpose of development. Countries that have achieved relatively greater levels of development present a model in which collaborative efforts between government institutions, civil society organizations and volunteer support contribute effectively to meeting development objectives. Klisberg expresses that the region must overcome the culture of false oppositions and mutual prejudices. Costa Rica is a good example of restraining this fallacy. The government responds in collaboration with volunteer organizations, dealing with problems like housing through projects in which they act as partners toward a common challenge.

Volunteerism is motivated by a strong force: the ethical commitment. Klisberg predicts that, “in a region such as Latin America, which has always been characterized as swarming with ideals, a spark can ignite them extensively… because the background environment is conducive.”

In a study by the University of Michigan, it was found that those who donate to a cause are 43% more likely to be considered happy than those who do not. Perhaps that’s why Costa Rica holds a privileged place among the happiest countries of the continent. That is the same appreciation of the personal satisfaction I have with both local and foreign volunteers who support the housing construction projects carried out by Habitat for Humanity.

There is an emerging new form of volunteerism, the volunteered building of citizenship and participation. Klisberg feels that volunteerism is at the forefront of the fight for expanded citizenship. “Experiences such as ‘Villa El Salvador’ in Peru are very encouraging. 350.000 people suffering from poverty used volunteer work to create an entire municipality. They built their streets, schools, health centers and highways on a self-management basis, and for the most part succeeded in improving basic living conditions. The ‘Volunteer of the Villa’ was decisive. Without the enormous amount of volunteer hours, the project would have been impossible.” As it consolidates and extends the experience, the Habitat projects point to the construction of a community that goes beyond the technical solution that provides decent housing.”

The achievements of volunteerism in Latin America have been recognizable, despite the fact that they are just beginning to emerge. While there is not yet the support for primary education levels that exists in other parts of the world, it is comforting to note the number and variety of nonprofit organizations whose results are based on volunteerism, and are contributing significantly in Latin America. The reader is probably familiar with at least a few in his or her own country, and perhaps already involved in one of them. While Costa Rica does not lag behind in growth, strengthening and diversity of solidarity activities increasingly occupy more time and energy of its inhabitants, particularly the younger generations.

Volunteerism has not yet said what it needs to say in Latin America. The words of Klisberg are at once inviting and challenging. We question, “Is it utopian to believe in volunteering?” And he responds: “No way. It is in the roots of the ethical and spiritual beliefs of Latin Americans,” and proposes a final example. “The Aymara, one of the oldest civilizations in the continent, distinguish between ‘welfare’, which means having material goods, and ‘good living’ which means to feel oneself by always opting for good and knowing that others see you as a ‘good person’. They argue that the welfare does not guarantee good living, but that this is a superior human state.” I believe that Habitat’s colleagues, and friends who volunteer with other organizations, can claim to live and work in collaboration with ‘good people’.

Incorporating, sharing and disseminating these new ideas and thoughts probably help us to overcome myths about volunteering, to facilitate the multiplication of volunteerism wherever it is needed, and to successfully overcome the barriers to our development as a region.

Del Centro de Investigación de Economía y Sociedad en Barcelona
Boletín CIES, Dic 2009

Editorial por Miguel Vidal

Los comportamientos de los ciudadanos son clave para la construcción de una sociedad fundamentada en la cohesión social, respetuosa con el medio ambiente y fuerza a las organizaciones, públicas y privadas, a incorporar la responsabilidad corporativa en su estrategia de negocio. Los tres artículos que componen el número 75 del boletín electrónico del CIES tienen como elemento vector el actuar del ciudadano desde ángulos muy distintos. La lectura poliédrica de este comportamiento permite entender la gran responsabilidad que este ciudadano asume con las miles de actuaciones diarias que realiza, conscientes o inconscientes. Los comportamientos egoístas y cortoplacistas no facilitan un desarrollo sostenible; por el contrario, la disponibilidad de información en el momento de la toma de decisiones y la generosidad en esta toma de decisiones facilitan la construcción sostenible de una sociedad de bienestar cada día más inclusiva. Leer más

Artículos destacados:

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Por Francisco Leguizamón, D.B.A.

Hace un par de meses tuve la fortuna de escuchar a Bernardo Klisberg, ciudadano latinoamericano, que  junto con Amartya Sen, premio Nóbel de Economía 1998, escribieron el libro: “Primero la gente,” el cual constituye una mirada desde la ética del desarrollo a los problemas del mundo globalizado. Como voluntario de Habitatat  para la Humanidad de Costa Rica, estaba muy interesado en escuchar las palabras de un experto en el tema para luego compartirlas con mis colegas. Creo que todos los que asistimos quedamos no solo gratamente impresionados sino fuertemente motivados para promover el voluntariado en todas las formas posibles.

En efecto, durante su conferencia, Klisberg hizo una verdadera apología del voluntariado en América Latina. Sus afirmaciones, conclusiones y recomendaciones no fueron retóricas, sino cuidadosamente  elaboradas con base en investigación seria. A continuación transcribo y hago un breve comentario sobre lo que él denominó las siete tesis sobre el Voluntariado en América Latina. Klisberg comienza colocándonos frente a una aparente paradoja sobre los voluntarios, “si no tienen incentivos económicos, ni actúan en el mercado, qué se puede esperar de ellos.- Según la mirada de los más ortodoxos economistas –  serán marginales, y además ineficientes casi por definición.”
A partir de esta consideración, propone una forma de resolver la paradoja, mediante una mirada lúcida, poderosa, invitadora, no convencional, del rol del voluntariado latinoamericano, en su contribución al desarrollo.

El voluntariado es un gran productor de bienes y servicios sociales. En efecto, se estima que en América Latina existe un millón de organizaciones apoyadas por el trabajo voluntario, que actúan en diferentes campos: desde servicios de emergencia, pasando por necesidades básicas, medio ambiente, capacitación, hasta derechos humanos y procesos de paz. El territorio, proclive a muchos conflictos de diversa índole, constituye pues un campo fértil para el voluntariado. En Brasil, el aporte de la sociedad apoyada en el voluntariado supera el 2% del PIB. Recientemente el Presidente de Costa Rica, el Dr Oscar Arias, hizo un reconocimiento a la labor de Habitat en Costa Rica durante la ceremonia de inauguración del Proyecto Tambor, el cual,  mediante la contribución de la empresa Florida Bebidas y más de mil voluntarios  ayudó a resolver el problema de vivienda a damnificados del terremoto de Cinchona.
El Voluntariado es un constructor de capital social. Conforme Albert Hischaman, el capital social cuanto más se usa más crece. En sus palabras “El amor o el civismo no son recursos limitados o fijos, como pueden ser otros factores de la producción: son recursos cuya disponibilidad, lejos de disminuir, aumenta con el empleo.” Costa Rica en general, y Habitat para la Humanidad constituyen una buena demostración de la capacidad de sus habitantes para responder con vigor y presteza a sus compatriotas en situaciones de necesidad.

Es una falacia oponer Estado y voluntariado. El Estado, por definición, es considerado como el principal responsable de la atención a las causas sociales. La historia latinoamericana nos ha enseñado que esa responsabilidad no ha sido suficiente para alcanzar el propósito del desarrollo. Los países que han conseguido un desarrollo relativo mayor nos presentan un modelo en el que los esfuerzos conjuntos entre las instituciones de gobierno, y la sociedad civil organizada y apoyada por el voluntariado,  contribuyeron efectivamente para alcanzar los objetivos propuestos. Klisberg afirma que la región debe superar la cultura de falsas oposiciones y prejuicios mutuos. Costa Rica constituye un buen ejemplo de alejamiento de esta falacia. El gobierno atiende en colaboración con organizaciones voluntarias problemas como el de déficit de viviendas, mediante proyectos en que actúan como socios frente a un desafío común.

El Voluntariado está movido por una fuerza poderosa, el compromiso ético. Klisberg pronostica que “en una región como América Latina que siempre se ha caracterizado por estar bullente de ideales, la chispa del voluntariado puede encenderse con amplitud, porque el ambiente de fondo es propicio.”

En un estudio de la Universidad de Michigan, se encontró que entre quienes donaban había un 43% más de probabilidad de considerarse felices que quienes no lo hacían. Tal vez por eso, Costa Rica ocupa un lugar privilegiado entre los países “más felices” del continente. Esa misma apreciación de satisfacción personal  la he apreciado entre los voluntarios locales y extranjeros que apoyan los proyectos de construcción de vivienda que realiza Habitat.

Está surgiendo una nueva forma de voluntariado, el Voluntariado constructor de ciudadanía y participación.  Klisberg afirma que el voluntariado está en primera fila en la lucha por la ciudadanía ampliada, y que las experiencias son muy alentadoras, como la de “Villa El Salvador en el Perú, experiencia de 350.000 pobres que en base a su trabajo voluntario crearon un municipio entero, construyeron sus calles, sus escuelas, sus centros de salud, su vialidad, sobre bases autogestionarias, y lograron mejorar fuertemente las condiciones de vida básica…el voluntariado de la Villa fue decisivo. Sin la cantidad enorme de horas trabajadas de modo voluntario todo el proyecto habría sido imposible.” A medida que se consolida y amplia la experiencia, los proyectos de Habitat apuntan hacia la construcción de comunidad, que va más allá de la solución técnica que proporciona una vivienda digna.

Los logros del voluntariado en América Latina han sido reconocibles a pesar de que recién empieza a conformarse. No obstante no contar todavía con un apoyo a nivel de la educación primaria como sucede en otros lugares del mundo, resulta reconfortante observar la cantidad y variedad de organizaciones sin fines de lucro cuyos resultados descansan en el voluntariado,  y que están contribuyendo significativamente en América Latina. La lista parece interminable. El lector seguramente está familiarizado por lo menos con una veintena en su propio país, y ya tal vez participa en una de ellas. Costa Rica no se queda atrás en el crecimiento, fortalecimiento y diversidad de actividades solidarias que ocupan cada vez, más  tiempo y energía de sus habitantes, particularmente los más jóvenes.

El voluntariado todavía no ha dicho lo que tiene que decir en América Latina. Las palabras de klisberg son a las vez  invitadoras y retadoras. Nos pregunta: ¿Es utópico creer en el voluntariado? Y el mismo responde “De ningún modo. Está en las raíces de las convicciones éticas y espirituales de los latinoamericanos” y propone un último ejemplo. “  Los Aymarás, una de las civilizaciones más antiguas del continente, distinguen entre “bienestar” que significa tener bienes materiales y “bienvivir” que significa sentirse conforme con uno mismo por optar siempre por el bien y percibir que los demás lo ven así como “una buena persona”. Plantean que el “bienestar no garantiza el “bienvivir” y que éste es un estado humano muy superior.” Considero que los colegas en Habitat, así como los amigos que comparten un esfuerzo voluntario en otras organizaciones,  pueden afirmar que viven y comparte el trabajo con “personas buenas.”

Incorporar estas nuevas ideas y reflexiones, compartirlas y divulgarlas, probablemente ayudará a superar los mitos sobre el voluntariado y facilitará la multiplicación de su número donde quiera que se los necesite, y a superar con éxito las barreras que dificultan nuestro desarrollo como región.

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La siguiente es una entrevista con Luis Sandoval, quien ha trabajado con muchas brigadas de voluntarios con Hábitat para la Humanidad Costa Rica. Nos comparte su opinión sobre el valor de las personas voluntarias, qué significa el voluntariado para Hábitat, una experiencia muy “Hábitat” y más.

¿Por qué es importante el voluntariado?

Voluntariado es la expresión humana de cariño por la gente y la certeza de que tomando acción hacemos la diferencia en el mundo. Un voluntario es un agente de cambio, actúa y motiva a otros a tomar acción, a involucrarse.

Voluntariado es la oportunidad de ser parte de un  acto de solidaridad, es la oportunidad de dedicar nuestra persona a otros a quienes sentimos que lo necesitan.

¿Por qué el voluntariado es importante para la misión de Hábitat para la Humanidad?

Es un motor, el que personas se involucren en nuestra idea hace que esa idea se transforme en realidad y nos da validez, apoyo, nos dice que vale la pena, que hay gente que comparte esta idea o que piensa que la idea merece su esfuerzo.

Los voluntarios motivan a otros a actuar, o en último caso motivan a las personas a pensar al respecto y desearlo. Las familias se motivan y se llenan de esperanza e ilusión así como logran tener la confianza de que ellos mismos pueden colaborar. He visto muchas familias con cara de “no lo puedo creer… todas estas personas vinieron a ayudarme a construir mi casa”. Es una cara de sorpresa que se transforma en una expresión de alegría sincera muy rápida y espontáneamente. El voluntariado y los voluntarios son la parte humana de Habitat para la Humanidad, es el elemento que potencia que la humanidad sea el eje principal de toda nuestra idea.

Los voluntarios motivan a la comunidad, les enseñan, los hacen reflexionar, los maravillan muchas veces, sobre todo en zonas rurales. Los voluntarios son un evento comunitario. Los voluntarios motivan a los constructores, a los que reciben un pago por su labor que muchas veces es bajo y en condiciones difíciles y la diferencia en su trabajo y en su estado emocional es muy palpable.

Los voluntarios motivan a los coordinadores, más allá de las dificultades logísticas y algunas veces culturales, los voluntarios nos ayudan a ser mejores personas cada día. 

¿Cuál es la diferencia entre el voluntariado de corto plazo y el voluntariado de largo plazo?

A corto plazo son funciones muy específicas y reducidas, en nuestro caso un voluntario corto plazo es de gran ayuda en construcción. Los voluntarios largo plazo son mucho más versátiles y son también un gran recurso.  De las mayores posibilidades que veo al voluntariado largo plazo es enriquecer a la organización con personas comprometidas y ojalá con experiencia en el campo que se esté colocando.

Cuéntanos de uno de sus mejores momentos relacionados al voluntariado.

Recientemente estamos trabajando con una familia en San Isidro de Perez Zeledón, una familia de adultos mayores quienes obtuvieron el beneficio del Bono de la Vivienda del Gobierno que Habitat les ayudó a tramitar y actualmente estamos en construcción. El señor sufrió un derrame hace un año y medio, lo que retrasó el proceso. Don Mario, el señor de la casa, está postrado en una cama desde que sucedió el derrame, no hablaba mucho, no se mostraba concentrado, su movilidad es muy dificultosa, moviendo básicamente sus brazos, sin poder caminar.

Con motivo de la llegada de los voluntarios hace una semana, se movilizó a la pareja a un aposento improvisado, sin embargo don Mario sorprendentemente está muy comunicativo, logra conversar, sentado en su silla de ruedas incluso posó para una foto grupal.

La semana siguiente programamos otro grupo para ir a continuar la obra y ya la familia nos ha invitado a que a nuestro arribo vayamos directo a su casa el domingo a tomar café para compartir con los voluntarios y hacer amistad antes de iniciar la construcción. La familia actualmente viven en un cuartito que se improvisó para ellos dentro de la propiedad, sin embargo están motivados y deseosos de participar y seguir adelante.

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The following is an interview with Luis Sandoval, who has worked with numerous short-term work teams with Habitat for Humanity Costa Rica. Luis shares his thoughts on the value of volunteers, what volunteerism means to Habitat, a very “Habitat” experience, and more.

Why is volunteerism important?

Volunteerism is the human expression of affection towards other, and the certainty that by taking action we make a difference in the world. A volunteer is an agent of change, who acts and motivates others to take action, to get involved.

Volunteerism is the opportunity to be part of an act of solidarity; it’s the opportunity to dedicate ourselves to others who we feel are in need of support.

Why is it important to Habitat’s mission?

It’s an engine, through which people get involved in Habitat’s idea—until this idea begins to become real. It supports and validates what we do. It tells us that it’s worth it, that there are people who share this idea and believe that the idea deserves their energy.

Volunteers motivate others to act or, in the least, it motivates people to think on the subject. Parter families are motivated and full of hope, and gain confidence that they too can collaborate. I have seen many families wear the face of, “I can’t believe it… all of these people came to help me build my house.” It’s an expression of surprise that spontaneously breaks into one of sincere happiness and gratitude. Volunteerism, and the volunteers themselves, are the human side of Habitat for Humanity. They are the element that ensures that humanity is the central theme of our idea.

Volunteers motivate the community; they teach it, help it to reflect. Many times, especially in rural areas, the community is fascinated with volunteers. Volunteers are a community event. They motivate the builders, who receive payment for work that is often carried out under difficult conditions—and the difference in their work and their emotional state is palpable. 

Volunteers motivate the coordinators, beyond the difficult logistics and, sometimes, tough cultural barriers. Volunteers help us to be better people, every day.

What is the difference between short-term and long-term volunteerism?

Short-term volunteerism lends itself to very specific, and sometimes reduced, tasks. In our case, short-term volunteers are a great help in construction. Long-term volunteers are more versatile and are a great resource as well. Long-term volunteerism enriches the organization with committed individuals who have experience in the field that they are working.

What has been one of your most memorable volunteer experiences?

We were recently working with a family in San Isidro de Perez Zeledón. They had just received a government subsidy, which Habitat had helped them to apply for, and their house was under construction. Don Mario, the head of the household, had suffered a stroke a year and a half prior, which had slowed down the process. He has been bed-ridden since the stroke, can talk very little, and movement is very difficult for him—moving mostly just his arms. He is unable to walk.

When the volunteers arrived, however, Don Mario was surprisingly communicative. He managed to converse with the volunteers and sit upright in a wheel chair—even to pose for a group photo.

We are planning for another volunteer team to build on Don Mario’s home, and the family has insisted that when the group arrives they go straight to their house for a Sunday coffee, to get to know the volunteers before they start building. The family was previously living in a small, improvised room within the same property. They are motivated and willing to participate, and wish to keep moving forward.


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